Les 5 du Vin

5 journalistes parlent du vin

Chardonnay week (2) – Internationally planted but internationally adapted?

16 Commentaires

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The steep, westward facing Le Montaillant, Côtes de la Charité
planted with Chardonnay 

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Les Pénitents 

I am increasingly convinced that as a general rule grape varieties show their best when the local climate means that in most years they are picked in the middle/latter part of September or early October in the Northern Hemisphere. In the Southern this would be March/April.

Most fruits are most flavoursome towards the limits of where they can be successfully ripened. The longer hang time allows the full flavours to develop.Scottish raspberries are a good example. Grown at the northern limits they are rightly famous for their quality. This is, of course, a fine line – go beyond the climatic limits and your fruit will not ripen or only in exceptional years.

In the last quarter of the 20th century there was a widespread belief that the way to raise quality and to please the consumer was to plant the fashionable varietals –  including Chardonnay but also Sauvignon Blanc, Cabernet Sauvignon, Merlot and Pinot Noir.

This is not, of course, an anti-Chardonnay post nor an anti-fashionable varieties.  No grape variety is ideally suited to all climatic conditions. Furthermore ‘native’ grape varieties tend to be better adapted to the local climatic conditions. In the heat of Sicily and Calabria, for instance, Chardonnay tends to be picked in early August whereas the local varieties aren’t ready until September giving them substantially longer hang time. I’ll admit to never having understood the attraction – apart from commercial recognition – of planting Chardonnay or indeed other cooler climate grapes in hotter climes. Perhaps over many years a Sicilian version of Chardonnay, adapted to the island’s climate will emerge.

Since Chardonnay is a cool climate variety it is hardly surprising that it is is most successful outside Burgundy in similar conditions such as Limoux, especially from Haute Vallée, or The Casablanca Valley or other similar sites close to the Chilean coast or alternatively grown at altitude. There are many other examples aorund the wine-making world.

It is good to see that there has been a move away – a welcome rebalancing – from the panacea of planting international varieties towards valuing indigenous grape varieties. What would be good is to have a balance and a diversity of flavours, although many consumers may well prefer the security of a grape variety, such as Chardonnay or Sauvignon Blanc, that they know rather than wonder whether they are likely to enjoy Arinto, Antao Vaz, Minella Bianca or Carricante. Consumers, however, appear to welcome the explosion of different craft beers and rapidly increasing selection of gins.

Chardonnay in the Loire plays a minor role beside Chenin Blanc and Sauvignon Blanc. I can well understand the pre-eminence of Chenin Blanc – the long established local variety – in the Western part of the Loire. What I need to explore is why it was that Sauvignon Blanc replaced Gamay and Pinot Noir in the early part of the 20th century after the ravages of phylloxera and not Chardonnay. After all Chablis is only around 100 kilometres from Sancerre – probably slightly less for a GPS savvy pigeon….

Apart from significant plantings of Chardonnay in the Pays Nantais where it used to make IGP Val de Loire whites, the majority of Loire Chardonnay is used in the production of Crémant de Loire and Saumur Mousseux. The best Loire Chardonnay I know is Les Pénitents from the Côtes de la Charité, previously called Coteaux Charitois,  made by Alphonse Mellot in Sancerre. I first came across these wines when the vineyard and winery was owned by a group of keen amateurs in La Charité-sur-Loire. The domaine was then called Caves des Hauts de Seyr.

It is possible that our distinguished editor will object that the Côtes de la Charité is administratively in Burgundy – thus outside the scope of this series. However, Côtes de la Charité gets its name from La Charité-sur-Loire, so I can cite its Loire connections.

 

 

Jim Budd

Auteur : Les 5 du Vin

Journalistes en vin

16 réflexions sur “Chardonnay week (2) – Internationally planted but internationally adapted?

  1. « I am increasingly convinced that as a general rule grape varieties show their best when the local climate means that in most years they are picked in the middle/latter part of September or early October ». Having no experience on the other side of the equator, I dropped the end. Otherwise, I share your view totally. Why? Hard to tell and therefore I’m feeling very uneasy about this affirmation. Many of us have noticed this phenomenon and many theories exist to try and explain it. Still. As a (pure?) coincidence, it is exactly the period when I pick my grapes as well.
    And a word of caution: Scandinavic people are very fond (and proud) of their « polar berries » (the counterpart of your Scottish raspberries, Jim). They offer them as a precious present (as marmelade or jam, or even fresh) and endure the torture of billions of mosquitoes to go and collect them. Still, they are a far cry from being delicious for most foreigners. An acquired taste, culturally determined? It could go along the same lines for our preferred wines, Jim, you and I.

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  2. I wonder if the expression « long hang time » should be placed in the same category as « mouth feel ».

    In any case I agree with you Jim about the best wines often coming from grapes that are planted where they ripen slowly and with considerable nocturnal:diurnal temperature differences. This is one of the explanations of the success of NZ Sauvignon Blanc, for example.

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  3. I am increasingly convinced that as a general rule grape varieties show their best when the local climate means that in most years they are picked in the middle/latter part of September or early October in the Northern Hemisphere.
    I agree and thanks for speaking about this topic. I apolozise but my english is not enough fluent to continue. Aussi je poursuis en français.
    Jeune vigneron de 62 ans en Drôme provençale, je cherche à comprendre ce qui fait la particularité de mes Côtes du Rhône pour essayer de les présenter et de les vendre, pour ainsi dire de me rassurer. Laborieusement, pendant des années, j’ai parcouru la littérature et le web jusqu’à voir que les sites anglophones mettent en avant chaque fois que c’est possible leur situation au piémont d’une montagne. De l’altitude, je suis ensuite parti vers la latitude. Dans les deux cas, il s’agit du comportement des plantes en situation de limite climatique. Je ne suis pas parti bien loin, d’abord chez mes voisins l’olive noire de Nyons puis un peu plus au sud à Menton où chacun connait la fête du citron. Qu’est-ce qui fait leur réputation séculaire si ce n’est leur situation de limite climatique pour les olives comme pour le citron ?
    On pourrait aussi parler des pommes des Alpes de Haute-Durance ainsi que des pommes de Savoie qui ont une IGP…
    Une autre nuance. Cet été, Wolf un de mes clients allemand en chambre d’hôtes exploitant forestier en Afrique m’expliquait qu’en bordure de savane les iroko donnent des bois de couleur plus régulière avec des fibres plus fines et plus droites. On est là dans une zone de transition près de la limite de la forêt équatoriale avec les changement de climat et de sol que ça implique.
    Peut-on en conclure qu’en situation de stress les plantes se protégent et produisent des fruits et du bois différents ? Pour ma part, j’ai constaté que mes vins sont plus colorés, plus parfumés, plus aromatiques. J’ajoute qu’en limite climatique, avec une maturation plus longue et des températures plus fraîches, je constate que mes raisins et par suite mes vins sont sensiblement plus « acides » que la moyenne, ce qui soutient les arômes en dégustation mais qui aide aussi à diminuer les doses de sulfites en conservation.

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  4. Très intéressants commentaires de Dominique Thouroude. Pour rester dans sa région et le domaine du vin, j’ai constaté des choses semblables avec les syrahs de Vinsobres par rapport à celles de zones plus chaudes dans le Rhône Septentrional.

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  5. Ce ressenti commun – je le partage – ne doit pas nous faire simplifier les systèmes en présence. Tout est tellement multi-paramétrique, et si peu quantifiable, qu’il est bien difficile de montrer des différences fiables, même si nous les ressentons. Bien sûr, tous les rebouteux me répondront qu’il n’est pas indispensable de pouvoir quantifier des choses pour qu’elles soient néanmoins vraies. On ne va pas refaire cette polémique stérile.
    Sur le côté « acide » au moins, c’est assez facile à vérifier. Par contre, un facteur essentiel vient perturber toutes les discussions: le vent. Que ce soit Mistral ou Tramontane, celui-ci joue le rôle d’un concentrateur (par évaporation). On est d’accord (pour les rouges en tout cas) que la quantité de malique, on s’en fout (disparaîtra entièrement de toute façon). Pour l’ac. tartrique, il est tellement clair que les grappes partiellement desséchées par le vent en contiendront plus.
    Et un petit bémol pour les sauvignons kiwis: si certains sont effectivement TB (je te suis, David), quelle est la quantité réelle de sauvignon dans les bouteilles qui portent ce nom? Les coutumes (et la loi, ce n’est pas une fraude) néo-zélandaises sont tellement laxistes sur le sujet!

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  6. Vu la quantités de thiols dans la plupart, tu penses au colombard peut-être ? Mais je ne pense pas qu’ils aient forcément besoin de cela. Puis 85% de sb, c’est légal, y compris en France pour les IGP.

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    • I agree David I would be very surprised if most NZ Sauvignon Blancs were not 100% SB. Why would they need to add a portion of Colombard or other varieties? If you look at the 2015 annual report of The New Zealand Wine Growers you will note that out of 35,859 ha of vines planted in 2015 Sauvignon Blanc accounted for 20,266 ha. The next white variety after this was Chardonnay with 3361 ha. There is no mention of Colombard in the stats unless it is included in the 564 ha of other and unknown varieties.

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  7. Moi, je me rappelle d’une dégustation de Chardonnays australiens chez IVV, dan les années 2000, où nous avions préféré celui qui contenait 15% de sauvignon!

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  8. Il ne faut pas se voiler la face: le vin kiwi est fait de plus de 80 % de « vin de base », souvent du chenin chaptalisé, tartriqué, retrafiqué … etc, et puis on y ajoute le « cépage » qui lui donnera son nom. Je parle des blancs mais je pense que c’est la majorité de la production (ai pas les chiffres). En marge, il y a des vins élaborés comme dans le « Vieux » Monde, et ils peuvent être excellents. Who challenges this?
    Tous les « winemakers » que j’ai rencontrés et qui ont travaillé là-bas – je n’y suis jamais allé mais une visite en « touriste » ou – pire – en journaliste VIP ne permet pas non plus de pénéter les secrets, qui n’en sont pas d’ailleurs – racontent le même vécu. Ils sont Australiens pour la plupart (proximité, langue, formation …). Et le raisin s’achète, voyage, s’échange … comme les cabernets de Madiran qui débarquent à Margaux., bien mûrs, ou bien les syrahs du Roussillon vers la Drôme. Bien sûr les baveux vous diront: vous n’avez pas de preuve. Il y n’y en avait pas non plus pour Armstrong au TDF jadis, ni pour les Britanniques cette année! Marre de cette hypocrisie.
    La fameuse « 85 % law », entrée en application en 2006, est une vaste farce! Et « it does not apply to wine sold in bulk » dit le texte! Que devient le vrac? Où partent les bib’s néo-zélandais?
    Le pire, dans ce monde, c’est que les bandits ont fait la loi pour eux et que les honnêtes gens sont condamnés pour « diffamation » chaque fois qu’ils énoncent la stricte vérité.
    Les Boeings et les Airbus tombent comme des mouches, car ces engins hypersophistiqués sont très vulnérables dès qu’une panne intervient (avant, il y avait trois navigants, des êtres humains très qualifiés et réactifs). Et, depuis le Mont Saint Odile et jusqu’à Egypt Air 804, ou bien le pilote allemand « fou », on vous fait croire à l’erreur humaine ou au terrorisme ou à la psychose d’un pilote. En fait, c’est le capitalisme qui tue les passagers, sa quête de « rentabilité », sa déshumanisation, l’avidité de ses actionnaires. Des transistors, des condensateurs, des « puces » toujours moins chères, toujours moins fiables, remplacent l’intelligence humaine et sa capacité d’adaptation. On nous fait croire que Jean-Michel Jarre est le nouveau Jean-Sébastien Bach et qu’un DJ de mes deux (David Guetta est un bon exemple) a réinventé toutes les « variations sur un thème » et aurait réécrit celles de Goldberg (le morceau de musique favori de feu mon père).
    Réagissez, bordel de merde, arrêtez de croire à, tous ces mensonges.
    It is plain to see.
    Je remercie Sylvain Fadat et ses Cocalières 2011 qui ont accompagné mon pigeonneau de Saint-Laurent-de Cerdans et m’ont servi d’inspiration (2 verres bien pleins ont suffi!).

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  9. Very interesting post. I suspect the ‘long hang’ results in better wine for similar reasons that slow grown animals results in better meat and properly proved bread tastes better than the industrial stuff. Natural chemical reactions need time. I don’t know enough to be more specific, but there might be someone out there with the answer.

    I was also interested by your musing about why sauvignon blanc replaced gamay and pinot noir after phylloxera, and not chardonnay. I’d be interested to know this too, but I remember being told by a winemaker friend from St Georges sur Cher that gamay replaced côt after phylloxera. He told me that he was in the process of replacing a lot of his gamay with côt because he didn’t believe gamay performed well enough in the Touraine. Mind you, the bulk of his production is sauvignon blanc, because that is what he has an export market for.

    I’d like to mention that wine is not at all my area of expertise, so I am just floating these questions and comments because I’m interested in what those with more knowledge than me of the subject have to say.

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  10. A word of warning: all this is a joke, or maybe not …
    Jim & David both have a very secret agenda.
    Both are nice guys, not exactly cool but very collected and friendly. Both are expert observers of the French mind (not European, just French). Both are learned men, with a real sense for esthetics, albeit quite perverted (Albion, unmistakably). But they are also experts on … anaesthetics, blunting their readers’ mind and skillfully leading them into unthinkable directions.
    Years ago, under pretence of earning a living in the wine world, David helped a British citizen (mind you, of London School of Economics’ fame) to invade the “Quartier de la Madeleine” after deceiving an oldie into selling her well located premises to him, thereafter polluting this very Temple (MI6?) of French gastronomy, the Lucas Carton. This individual even held gatherings of the semi-secret “Académie du Vin” in the presence of Guru Alain Senderens himself! Not content with that, David learned skills in a very chalky region on how to market sparkling wines made in the same “spirit” as most New Z’s liquids: lots of high yield white varieties followed by intensive labour on behalf of the oenologists and technicians at the wine-factory, with splendid labels and a huge amount of PR activity. Speaking impeccable French, dressed as Roger Moore or Patrick Macnee at their best period, he invaded the French press and most “hype” circles through his kindness, good manners and sheer sex appeal (as far as women are concerned). I’ve been a willing and grateful victim myself, and still am. And then, then, this horrible character started his abominable job: undermining all that the French hold for sacred. There you go: their “appellation system”, the notion of “terroir”, all the legends and myths about wine, the sacred cork, the holy fame of the “great” wines … you name it. Even this White Knight in exile, our most esteemed Brussels-based “Chevalier dans l’Ordre du Mérite Agricole” and “Grumeur de Saint-Emilion” couldn’t do anything about it: “le travail de sape était en marche”.
    As for Jim, whom I know less well, he relentlessly prosecutes rogues, bandits and villains under the wine merchants, a posture so typical of bloody protestants, all misled by Max Weber. In France at least, trade can be done without overmuch interference from law, ethics or common sense (see the “1855” saga). You only need to belong to the right family and have the right friends. As if this were not enough, he has sqatted this most wonderful of regions, “Plus mon Loire gaulois que le Tibre latin et plus mon petit Liré que le Mont Palatin …”, destroying the reputation of ingenious machinery (cryo-extraction devices), blackening images (huitème de chaume or seizième d’andin) and generally refusing the half-a-century-old tradition of intensive chemical weed-killing. And for what purpose? Backing and supporting the ever-increasing successes of British pharmaceutical concerns which make professional bicycle-racers so strong, almost invincible. They have long forgotten 31 july 1967 and the slopes of Mount Ventoux. Revenge.
    So, little wonder the two of them foster those “down under” productions, glory of the Commonwealth and Her oh so Gracious Majesty! Brexit they might not like, but the very British “correctness”, they surely endorse. They are spies, I tell you, intelligence people, member of the underground Anglo-saxon connection. Their aim is to discredit the French wine production – because the Loire Valley is actually not truly French, it once belonged to “across the Channel” and the Marne or Aube area is in fact quite international, isn’t it? – paving the highway to kiwi wines, to Aussie wines, to the juices of Kent, Surrey and the Bristol Channel.
    Attention, grands vins de France, Jim et David sont en marche sur l’air de « Onward, Christian Soldiers ». But the worst of it is … that they are right to a large extent, except for their apparent belief in the strict application of the 85 % rule, a joke.

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    • Luc – I’d love to have a glass of what you are drinking …..

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      • Yesterday evening, it was a moderate (two 15 cl glasses) ration of Sylvan Fadat’s wonderful stuff , in Montpeyroux. This morning; nothing at all. I’ve had a few difficult days (not unhappy) as the sinews of war are scarce again and as I’m quite busy. Writing cheers me up, as you know, and I take little in-between breaks. I may sound a little bit « uninhibited » but it is not true: my first copy of these silly little notes would take me straight to jail, but the published ones are quite decent and – I hope – funny. I put a lot of editing work in proof-reading them and amending them.
        You must know my daughter – la Loute » – is working hard (probation), very hard, in the département this summer and I see her in her free time, showing her the sights. Today, I’ve got good news to announce to her. If only I were endowed with David’s painting skills, I would make a tryptic called « L’annonce faite à Virginie »!

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  11. Pour apporter une réponse qui abonde dans le sens du commentaire de D. Thouroude, je confirme que c’est exactement la situation des vignobles de Champagne (« et surtout de l’Aube ») ou des conditions climatiques parfois extrême font stressées la vigne apportant, si tant est que l’on soit en mesure de le comprendre ou de savoir l’observer, des éléments nescessaires sur le plan de la chimie végétale (« réactions chimiques végétales impératives concernant les acides végétaux ») d’une importance qui est essentielle ou capitale. Les surprises du règne végétal !/ … C’est ainsi (par le plus grand des hasards) que les conditions climatiques modifient doucement et durablement, les patrimoines génétiques, du règne animal, végétal .

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