Les 5 du Vin

5 journalistes parlent du vin

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Spectator sports –en primeur and other classics


This week Bordeaux welcomes the en primeur circus for the latest episode of this classic long running, remarkably slow moving and greatest spectator sport in wine. Will 2015 revive the flagging attraction of buying en primeur or will #winelovers around the world again decide to keep their credit cards sheathed?

Two much faster moving and probably more gripping classics (known as monuments) in another great spectator sport – cycling  – in bookcase Bordeaux’s en primeur week.

Last Sunday saw the 100th edition of the gruelling Tour of Flanders. 255 kilometres ridden over many winding narrow roads and featuring a number of short, sharp, steep climbs with sections up to at least 20% and over viciously irregular cobbles Flanders is one of the great classics. The race starts in Bruges finishing in Oudenarde. You have to be very strong and tough to win this, while avoiding bad luck!  Northern Belgium is popularly thought to be as flat as a crèpe. Although there are indeed no mountains here, there are some very steep climbs. Riders, in this edition who got to the finish, went up 18 climbs – two ascents of the most difficult climb –Paterberg – and three of the the Oude Kwaremont plus seven other cobbled sections.

Winners: Peter Sagan (Mens) and Lizzie Armistead (Womens) 

Next Sunday (10th), after the merchants and journos have departed Bordeaux ready for their appointments with their dental hygienists attempting to limit damage to their teeth inflicted by a torrent of tannin and youthful acidity, its the turn of the Paris-Roubaix – flatter but with more cobbled sections than the Tour of Flanders. This is the 114th edition of the Paris-Roubaix and again you have to be strong, very fit and have luck in avoiding crashed on the cobbled sections to win. Since 1968, despite its name, the race now starts in Compiègne to the north of Paris. Once famous as the place where the armistice that ended the First World War was signed, it now owes its fame as the birthplace of our Les 5 colleague – Hervé. Whether the great man travelled along the route of the Paris-Roubaix when he moved to Brussels is not known….

But back to en primeur Bordeaux stately waltz. The first few introductory movements have now been completed. These feature increasing optimistic noises emanating from Bordeaux that this may well be the greatest vintage since Julius Caesar last set sail for the UK and dire warning from merchants that the Bordelais must not increase their en primeur prices this year with cuts preferred if the new campaign is to have any chance of success. This can resemble a minuet of the deaf…

I am delighted that for this edition the Union des Grand Crus de Bordeaux, has acknowledged that en primeur is a spectator sport by holding the journalist tastings in Bordeaux’s new football stadium. As a famous sport normally has sponsors, I would like to take the liberty of suggesting that Emeric Sauty de Chalon and Fabien Hyon’s 1855.com would be a highly appropriate choice underlining what a gold-plated vehicle for fraud en primeur can be for fraudsters.


Screen shot from France 2’s arnaque report on 1855.com in 2012 

These days it is difficult to see any advantage for #winelovers to buy Bordeaux en primeur. Anyone, who bought the 2010 vintage en primeur,  the last highly touted vintage will find that they can find these wines considerably cheaper especially if they bought trophy wines like Château Lafite.

Price movements for 2010 Château Lafite: 

2010 Lafite

From stats on wine-searcher.com the average bottle price (excluding tax) for the 2010 dropped from £1079 in May 2011 to just £696 in February 2016. It is also significant that there are plenty offers for this vintage of Lafite.

If there is little or no point in consumers buying en primeur what of the role of journalists in this circus. It is, of course, always interesting to taste young wines but the scores, tasting notes and opinions of leading writers/journalists are now an essential part of the en primeur process used by châteaux and merchants alike.

Message from Jancis Robinson MW  (2nd April 2016)
‘By the time you read this I should be fully immersed in assessing embryonic samples of the latest Bordeaux vintage. Having canvassed members of JancisRobinson.com, as I tend to do every year, I know that a significant proportion of them want early assessments of the 2015 vintage and the wines produced, so, ever obedient, I will do my very best. But I do hope everyone realises just how non-definitive these barrel samples are. The wines will not be delivered in bottle for more than two years into the future. A lot can happen in that time. And we have to rely on individual producers to show us samples that are as representative as possible, however tempting it must be to show us the most flattering samples.’

Jancis’ comments underline the problems associated with Bordeaux holding the en primeur tastings so early on – ‘non-definitive’ barrel samples and ‘most flattering samples’.

Also it also looks like Jancis has recognised that the en primeur needs to be freshened up. Her interesting twitter suggestion (3.4.16) of scoring wines according the weather conditions is a good start, although I think there is plenty of scope to be even more adventurous.


Although some journos have dropped out of the en primeur circus, there, however, still remains a distinguished field in long-running The Robert Parker Succession Handicap Stakes.

Following the conclusion of the Paris-Roubaix the Bordeaux châteaux will begin the process of declaring their opening prices for the 2015 vintage. As 2015 is considered a good vintage the declaration process is very likely to be an agonisingly slow process resembling a striptease performed by a severely arthritic snail with the First Growths (excluding Latour) not discarding the last vestiges much before late June and the start of the summer holidays.

Moi ? This coming week I will be on the Island of Colonsay for a family wedding to be held on Thursday on the Kiloran Beach, which I hope will not turn out to be as insane as Bordeaux en primeur.….


The Island of Colonsay  

With due acknowledge to David’s trenchant comments made in this post in January 2016.

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Prowein ou Vinexpo ou les deux ?

Le salon international Prowein et sa concurrence avec Vinexpo est un débat qui intéresse les exposants comme les autres professionnels (importateurs, acheteurs, distributeurs, sommeliers, journalistes) qui, comme moi, doivent fréquenter ce genre de salon pour différents aspects de leur travail, comme pour le plaisir d’y faire des découvertes car nous sommes aussi, et surtout, des amateurs de vin au sens propre du terme. Je rappelle d’abord qu’il s’agit de deux salons destinés exclusivement (en principe) au professionnels du vin. Il existent plein de salons qui sont ouverts aux amateurs, et c’est tant mieux, mais cela n’est pas mon sujet du jour.



(désolé, pas de logo Vinexpo car le fichier qu’ils utilisent n’est pas compatible avec mon ordinateur !)


Le salon ProWein 2016 de Dusseldorf a attiré, du 13 au 15 mars, 55 000 visiteurs professionnels venus de 126 pays, soit 6% de plus que l’année dernière. La moitié des visiteurs est venue d’autres pays que l’Allemagne, donc il s’agit d’un salon vraiment international. Parmi les exposants, le premier pays était l’Italie (1 500), suivie de la France (1 300), de l’Allemagne (1 000), puis de l’Espagne (550), l’Autriche, du Portugal et du Nouveau Monde (600). Les spiritueux étaient aussi présents.

Ce salon annuel se pose aujourd’hui comme le grand rival de Vinexpo qui, lui, est bisannuel. Bon nombre d’exposants et visiteurs (y compris quelques Bordelais avec qui j’ai échangé) considèrent que Prowein est maintenant supérieur à Vinexpo, aussi bien en termes d’organisation que du point de vue de la qualité professionnelle des visiteurs. Cette concurrence entre les grands salons professionnels de vin n’est pas un fait nouveau. Prowein a déjà dépassé le London Wine Trade Fair et va maintenant, comme Vinexpo depuis des années, tenir un salon en Asie. C’est certainement une bonne nouvelle pour le visiteur qui a davantage de choix et qui va aussi pousser chaque organisateur à mieux faire son travail.

Regardons quelques différences entre Vinexpo et Prowein, qui ont chacun leurs avantages et leurs inconvénients, selon le point de vue qu’on adopte.

J’ai déjà mentionné les différences de fréquences : Vinexpo le bisannuel et Prowein l’annuel. Pour un visiteur venant de Paris, les distances sont presque identiques : 510 kms pour Düsseldorf et 590 pour Bordeaux. Les durées du voyage en Thalys pour l’un, et en TGV pour l’autre, sont identiques, même si la nouvelle ligne TGV en construction va bien raccourcir ce temps pour Bordeaux en 2017.

Sur le plan de la fréquentation, on pourrait dire que Vinexpo est un peu plus international que Prowein, dont l’origine des visiteurs est très dominé par les marchés d’Europe. On voit à Vinexpo davantage de visiteurs du contient américain et de pays asiatiques qu’à Prowein.

Une partie de cela est probablement due au fait que Vinexpo se situe dans la plus grande région productrice de vins d’appellation au monde. On peut rajouter que la ville de Bordeaux est plus séduisante comme destination que la ville de Düsseldorf.

Prowein ne dure que 3 jours, ce qui est un peu court vu la taille de la bête. Vinexpo, autrefois long de 5 jours, va réduire la durée de sa prochaine édition à 4.

Mais Prowein me semble plus professionnel que Vinexpo sur le plan de sa fréquentation. L’entrée est strictement réservée aux professionnels du vin, qui doivent d’ailleurs payer leur ticket d’entrée 45 euros sur place par journée, ou 70 euros pour les trois jours du salon (avec une réduction pour des réservations sur internet). Vinexpo impose des tarifs et conditions similaires, mais certains producteurs français font circuler plein d’invitations à leurs clients plus ou moins professionnels et les vignerons locaux y viennent nombreux aussi. Dusseldorf n’étant pas situé dans une grande région viticole, Prowein échappe du coup à ce genre de confusion qui peut par moments encombrer les allées.

Autre facteur qui pollue un peu Vinexpo: les très nombreux événements « off » qui drainent une partie de sa clientèle potentiel. Certes, une partie de cette partie est constitué d’amateurs, clubs de vins, blogueurs…,  qui considèrent que c’est chic et « in » de snober le grand salon et de ne fréquenter que ces mini-salons à thème qui ont lieu dans les domaines ou en ville. Donc cela sert aussi à fluidifier la circulation dans les allées de Vinexpo. Mais à terme je pense qu’il serait préférable de trouver une solution pour que tout, ou presque, se passe au sein du salon lui-même.

Vinexpo fait certainement davantage que Prowein sur le plan de l’éducation avec de multiples salles dédiées à des dégustations et conférences à thème. Prowein m’a semblé plus axé sur le business pur, mais je peux me tromper. Vinexpo a aussi ce côte « show-off/prestige » avec son Club des Marques et ses dîners chics dans les châteaux qu’on ne trouve pas à Prowein.

La configuration physique des deux salons donne, pour le visiteur, un avantage logistiques à Prowein avec les différentes halles regroupées autour d’une sorte d’espace vide (et en chantier cette année). Cela rend la circulation entre les halles, qui sont clairement indiquées et codées par couleurs selon les pays ou zones représentés (France, Italie, Espagne, Allemagne, Autriche, reste du monde), plus aisée et moins fatigante qu’à Vinexpo avec son vaste bâtiment principal qui fait 900 mètres de long et des zonages par pays moins clairs.

Prowein gareL’accès à la gare à Prowein est directement dans le salon, avec un signalétique claire. En revanche, la fréquence des trains laisse à désirer, surtout aux heures de pointe du salon.

L’accès au salon Vinexpo par les transports en commun, avec la ligne du tram qui va enfin jusqu’au salon, me semble plus aisé pour quelqu’un qui loge à Bordeaux que celui de Prowein quand on loge à Dusseldorf. J’ai attendu un train plus de 20 minutes dans la gare principale de Dusseldorf. Cela dit, la circulation de trams à Bordeaux n’est pas parfaite non plus car je me souvient en 2015 de nombreux trams qui s’arrêtaient curieusement avant le terminus Vinexpo, rendant la chose peu confortable !

Vinexpo a un avantage net en termes de diversité alimentaire et se passe aussi à une période de l’année (juin) à la météo plus agréable. Prowein, en mars, vois offre un régime essentiellement composé de saucisses à manger debout dans le froid mais, après tout, vous êtes là pour travailler et non pas pour passer des heures à table !

Pour finir, un coup de cœur

Mon coup de cœur pour la meilleur halle à Prowein va aux vins d’Autriche, qui, sans verser dans l’austérité triste et pauvre des salons bio où on adore s’auto-flageller, impose une identité visuelle identique, sobre mais élégante, à tous ses exposants qui n’ont pas le droit de monter des tours de Babel de mauvais goût au dessus de leur stands pour attirer on ne sait pas trop qui. Et tous les stands sont regroupés par région, rendant tellement facile la navigation ou le travail par thème pour le visiteur. Wines of Austria est décidément le meilleur organisme collectif du monde du vin. Ils mettent la barre très haut.

David Cobbold

PS. Je vous avais promis de parler de quelques beaux rieslings dégustés dans ce pays (l’Allemagne) qui a probablement vu naître le cépage. J’en ai trouvé, même sans beaucoup de temps libre pour réellement investiguer le sujet. Cela sera pour la semaine prochaine.

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Thirsty Dragon + scams galore

Thirsty Dragon

On my return from magical Lisbon last week I had a treat waiting for me – a review copy of Suzanne Mustacich’s widely acclaimed Thirsty Dragon  China’s Lust for Bordeaux and the Threat to the World’s Best Wines – the winner of the 2015 André Simon Memorial Award for drinks books.

I cannot claim yet to have read all 282 pages but I am certainly very ready to add my voice to the praise Suzanne’s book has already received. It is an excellently detailed account of the growth of wine drinking in China. In particular the entrepreneurs both from within China and outside who had the vision and determination to build wine companies in China and spread the habit of the pleasures of wine drinking despite all too often being hampered, frustrated at various levels by the Chinese Government.

Thirsty Dragon, Suzanne Mustacich, Henry Holt $32.  



No let up in the investment scams

I’m not sure whether investment scams are as prevalent in France as they are in the UK. Hopefully not as these scams frequently mean that the victims lose all or part of their life savings, so that these while collar frauds are long-term muggings potentially affecting quality of life over many years.

The straight wine investment frauds continue – see below Jeff Berrill’s Westminster Fine Wines Ltd tawdry scam despite the company’s reassuringly impressive name.

Recently the recovery room scams have been increasingly active. The secondary scams seek to further strip the unfortunate victims of earlier frauds of more of their wealth and savings. They pose as good samaritans but in reality they seek to further thin victims’ wallets through a combination of advance fee fraud and gaining control over the suckers’ wine assets.

Typically recovery room scams will offer above market prices for an investor’s wine portfolio and persuade them to transfer their wine out of their account into one controlled by the recovery room. Then – surprise! surprise! – the deal goes sour and very likely the recovery room scam company disappears as does the wine. The victim is left sucked dry – royally stitched up!

Westminster Fine Wines Ltd: Jeff Berrill banned for 12 years for wine scam
36-year-old Jeff Berrill, based in Northampton and the sole director and shareholder of Westminster Wine Ltd, has been banned from acting as a UK director for 12 years. The ban will run until March 2028.

Wine investment company, Westminster Fine Wines Ltd, was founded in October 2011 and based in a serviced office in Victoria.

The company went into liquidation in February 2014 with Nedim Ailyan of Abbott Fielding Ltd based in Sidcup appointed as liquidator. Berrill gave the estimated deficicency as £232,326. £231,066 was owed to trade and expense customers and £2000 to Barclays Bank.

Berrill took £335,720 from investors. However, Ailyan found that no wine had been bought and that Berrill and Westminster Fine Wines Ltd had no account at any UK bonded warehouse.

One unfortunate investor was persuaded to buy 39 cases of Château Cos d’Estournel from various vintages ranging from 2003 to 2010. Initially he was told falsely that these wines were stored at London City Bond. Later he was told that they were at Octavian. Berrill never bought these wines.

An unexplained sum of £244,443 was taken out of Westminster Fine Wines bank accounts. This included £61,854 paid to restaurants, pubs, hotels, supermarkets and other retail outlets and payments to Berrill of £43,562.

On 6th November 2015 Berrill pleaded guilty at Blackfriars Crown Court to five counts of dishonestly making false representations. He was sentenced to 12 months in prison suspended for 24 months.


If it was possible to persuade people not to respond to cold calls the level of scams would drop dramatically. Almost all the many victims, who have contacted me since I started looking at scams in 1996, fell for a cold call. Simple rule – never do business with a cold caller.    




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Le prix des vins: un sujet tabou ?

Je suis souvent surpris, voire choqué, par le fait que certains producteurs ne connaissent même pas le prix de leurs vins dans un marché donné. Or le vin est quand-même une marchandise et les producteurs vivent du fruit de cet échange. En quoi est-il honteux d’être au courant de ce que le consommateur doit débourser pour acheter leur produit ?


Pas si mal pour débuter, hein ?

Mais, au-delà de cette forme de mépris et en creusant un peu cette affaire de prix, je suis aussi souvent étonné par les différents niveaux de prix qui sont demandés pour des vins de qualité et d’origines équivalentes. Le deuxième qualificatif, celui de l’origine, est objectif, ce qui devrait rendre plus simple des comparaisons. Le premier, celui de la qualité perçue, est largement subjectif et peut donc donner lieu à des discussions sans fin. Mais, lors de dégustations à l’aveugle, le champ devient subitement nettement plus nivelé et les écarts de prix constatés, dûs à des facteurs tels que la rareté, le positionnement des producteurs ou la gourmandise des distributeurs, deviennent à la fois plus évidents et, paradoxalement, moins compréhensibles.

A la base du prix d’une bouteille de vin il y a des données économiques en apparence simples qui sont liés aux coûts de production.  Ces coûts ne sont pas constants pour tous les vins, mais peuvent l’être pour tous les vins d’un même type issu d’une même zone géographique ou appellation. Prenons un exemple : un kilo de sauvignon blanc à Sancerre vaut dans les 5 euros, tandis qu’un kilo du même cépage à Rueda, en Espagne, vaut moins de 70 centimes. En Touraine, je crois que ce prix se situe autour de 1,20 euros. Voilà déjà des points de départ qui ne sont pas identiques pour des vins qui peuvent être, sur beaucoup de plans, comparables en profil.

Ces écarts de prix qui sous-tendent le début d’un calcul d’un coût de revient ont déjà été affectés par le marché et en particulier par la renommée de la région en question, avant même le travail de la vinification. Je veux bien que le coût de production d’un kilo de raisins à Sancerre soit légèrement supérieur à celui du même raisin en Touraine, mais pas 5 fois supérieur ! C’est l’image acquise, ou le capital confiance dans le marché qui dicte cet écart de base. Si on va plus loin dans la chaîne des coûts, on sait aussi que le prix du vrac à Sancerre se situe entre 6 et 7 euros la bouteille. Donc, que la partie vinification coûte entre 1 et 2 euros au dessus du prix du raisin. Mon raisonnement est peut-être biaisé, car je n’ai pas tous les éléments en main, mais restez avec moi jusqu’au bout, s’il vous plaît.

Si on regarde maintenant les prix des sancerres dans le marché français, pour éviter de rendre les calculs trop complexes, que voit-on ? En cherchant du sancerre blanc d’un millésime récent sur le site Wine Searcher, je constate qu’en France, les prix pour une bouteille vont de 10 euros à 72 euros chez des revendeurs. Or les coûts de production à Sancerre ne varient pas dans les mêmes proportions, même si on y intègre un rendement en dessous du plafond, la culture biologique et l’élevage en barrique. Les lois du marché, fondées entre autres sur la réputation du producteur, les avis des critiques, et le positionnement du vin chez le producteur (qui sont tous intimement liés), jouent un rôle déterminant dans le prix final au consommateur d’un vin qui devient, du coup, plus ou moins détaché de son coût de production, même en tenant  compte d’une marge bénéficiaire honnête pour le producteur – disons 25%.

Prenons un autre exemple, celui d’un vin rouge produit dans le Médoc. Mon information sur cet exemple date d’il y a trois ans environ et mériterait probablement un petit ajustement, mais je crois que l’approche vaut toujours, d’autant que nous ne sommes guère en période d’inflation. Le producteur d’un cru classé de cette région m’a dit que son coût de revient pour une bouteille, en mettant tous les frais dedans, tournait autour de 10 euros. Et quand je dis tous les frais, cela incluait ses voyages promotionnels et les pages publicitaires achetés dans des revues spécialisées : autrement dit, le budget marketing de la propriété en question plus l’ensemble des coûts de production. Un tel vin est vendu en primeur à un prix qui tourne autour des 30 euros, ce qui laisse une bonne marge pour le producteur comme pour le négociant. Et ce château est plutôt raisonnable dans son positionnement prix par rapport à certains. Je veux bien que les coûts de production d’une propriété de moindre taille dans la même région grimpent un peu au-delà de 10 euros, par le simple fait d’une échelle réduite, mais pas tant que cela.

Evidement, un vin produit dans une région très accidentée, avec des parcelles séparés les unes des autres, des vignes très vieilles et une impossibilité de mécaniser les travaux va engendrer des coûts de production plus élevés. Et je ne parle même pas de la production d’un liquoreux ! Mais là, encore une fois, on constate des écarts de prix considérables entre différents vins issus de conditions et régions comparables. Et ce ne sont pas toujours les vignobles les plus difficiles à travailler qui obtiennent la meilleure valorisation, ni les vins qui ont nécessité le plus de temps de préparation: regardez les prix de la plupart des vieux vins doux naturels, par exemple !

Je ne suis pas en train de proposer ici un prix uniforme par type de vin, ni d’exclure tout écart de prix mérité par une renommée dûment acquise, voire par une certaine rareté. Ce sont des lois du marché qu’on ne peut pas contrôler. Mais je suis choqué par les écarts de prix que nous constatons tous entre les vins les plus chers et les moins chers. Ces écarts n’ont jamais été si importants que de nos jours. Le meilleur exemple de cela est à Bordeaux, vaste région où la fourchette de prix pour un vin rouge peut aller d’un euro à plus de 500 euros, sans qu’on puisse estimer que le plaisir ressenti en dégustant le deuxième vin soit 500 fois supérieur au cas du premier. Ces prix seraient-ils le simple reflet de notre société qui voit des présidents de sociétés ayant abimé leur entreprise partir avec des chèques de millions d’euros tandis que des millions de gens ne gagnent presque rien ? Certains disent qu’il y a assez de milliardaires sur cette planète pour acheter toute la production des crus classés, des grands bourgognes, des champagnes de cuvée spéciales, des vins dits « de garage » à des prix absurdes, etc, et que tout va bien ainsi.  C’est peut être la vérité pour les milliardaires en question. Mais cela me fait mal que des amateurs moins fortunés ne puissent pas se payer de tels vins. D’un autre côté, je me dis que la valeur ne réside pas dans le prix affiché, et qu’on peut trouver autant de plaisir dans un vin à 10 euros que dans une autre à 50 ou à 100. Et je le constate très souvent. Alors cherchons ailleurs que parmi les vins les plus chers, même si ceux-ci peuvent être très bons.



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Dans la Famille Janoueix, je demande… Jean-François

La maison Joseph Janoueix fait partie d’une de ces dynasties de Corréziens venus chercher le travail et peut-être la fortune à Bordeaux. 

Quatre générations plus tard, la  famille détient quelques joyaux du vignoble bordelais. Une soirée au Château Haut Sarpe m’a permis de faire mieux connaissance avec cette constellation de vins, en compagnie de Jean-Francois Janoueix, qui, à 80 ans, garde toute son énergie et sa fougue pour défendre ses terroirs et entretenir son réseau d’amis et néanmoins clients.

J’ai eu la chance de déguster sur place quelques uns des vins de la famille – notamment le Château La Croix et le Château La Croix-Toulifaut, à Pomerol, le Château Le Castelot et le Château Haut Sarpe, à Saint Emilion. En dégustation professionnelle, tout d’abord, puis à table.

Mon coup de coeur, dans les deux configurations, est allé au Château Le Castelot, et ce, sur deux millésimes: 2009 et 2010


Château Le Castelot 2010 (Photo (c) H. Lalau 2016)

Le 2010 m’a séduit par son fruité serré, ses notes de sous bois, ses tannins très fins, son équilibre subtil entre le rond et le dynamique. Et un petit côté gouailleur.

Le 2009 est un peu plus puissant, avec un fruit plus mûr; mais il reste très gourmand, très suave, toute en retenue. Un vrai gentleman.

Pas de sur-extraction, pas de body-building, pas de maquillage, c’est le type même du Bordeaux que j’aime, le Bordeaux qui se boit, plus qu’il ne s’analyse ou se thésaurise…

Le joli château du Castelot mérite une visite, et notamment le petit musée que Jean-François y consacre à la grande figure du domaine, Henri IV. Pour la petite ou la grande histoire (les deux se mêlant plus souvent qu’on ne le pense), c’est l’écrivain André Castelot qui a retracé les origines du lieu, un de ses ancêtres ayant été propriétaire du château.


Jean-François Janoueix (Photo (c) H. Lalau 2015)

Jean-François Janoueix est lui-même un personnage très attachant, dont la vie mériterait d’être contée: celle d’un propriétaire qui n’aime rien tant que d’aller au contact de ses clients, de déguster et de parler avec eux, en situation. Sans esbroufe.

Voici un homme de qualité, courtois mais direct, à la fois fin, rond et dynamique… comme son vin!

Plus d’info: Domaine Joseph Janoueix

Hervé Lalau

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Bordeaux oui, mais « primeurs » non.


Je ne déguste plus les centaines d’échantillons (trop précocement) préparés pour les Primeurs par des producteurs de Bordeaux depuis l’édition consacrée au millésime 2005. Cela fera donc bientôt 10 ans. La première de mes raisons est que je ne crois plus à l’intérêt de ce système de « prévente payée » pour le consommateur. La deuxième est que je ne crois plus en un lien fiable entre les échantillons présentées et les vins qui seront mis en bouteille 12 à 18 mois plus tard, après plusieurs tests et après avoir vu une propriétaire faire changer un échantillon de son vin quant elle voyait les visages des dégustateurs ayant tâté de la première version!  Enfin, j’ai constaté qu’un nombre croissant de châteaux refusait de soumettre leurs échantillons à la dégustation à l’aveugle, induisant pour nous les journalistes une tournée infernale, consommatrice de carburant et de temps, sans parler d’une mise en condition inévitable quand on doit aller dans le chai en question pour goûter l’échantillon et entendre les discours des responsables en même temps.

Je sais que je ne suis pas seul dans le domaine des doutes quant à la fiabilité de ce procédé. Mon collègue Bernard Burtschy, qui retourne chaque année déguster les vins après leur mise en bouteille, a dit sa grande déception devant les écarts entre les échantillons qu’il avait notés pour le millésimes 2012 et 2013, et les versions en bouteille de bon nombre des mêmes vins.


Les Primeurs, cette année, ce devrait être du sport…


Maintenant, j’apprends que pour la future séance qui portera sur le millésime 2015 et qui aura lieu début avril, l’Union des Grands Crus a pris la décision de regrouper les dégustations des vins de ses membres en un seul endroit et sur deux journées, et de ne plus proposer les vins en dégustation à l’aveugle. Je ne trouve rien à redire quant à la première partie de cette décision, mais la deuxième partie, qui va retirer toute semblance d’objectivité à cet exercice déjà difficile, est une énorme erreur à mes yeux. Regrouper les vins dans un seul lieu, c’est du bon sens, à condition que le lieu soit assez grand, ce qui est probablement le cas pour le nouveau stade de Bordeaux qui a été choisi. La consommation inutile de carburant devra donc baisser. Mais priver ceux qui le veulent de la possibilité de déguster à l’aveugle est choquant !

Je crois que Michel Bettane a déjà dit qu’il n’irait pas dans ces conditions et Jancis Robinson dit ceci sur son site ;

« But the change I most resent is that the UGC will no longer sanction blind tasting. I’m sure there has been lobbying from the shrinking but much-appreciated majority who do not insist on our visiting them to taste at the château. They presumably think that we penalise wines tasted blind. But this proposed change robs us of a major aspect of these primeurs tastings. I have discussed it with Michel Bettane, who said he would no longer participate in the UGC tastings if blind tasting (which he requested originally, I believe) were no longer permitted. Presumably all this will drive more and more media tasters into the hands of the large négociants who organise primeurs tastings in parallel with the UGC ones. Is this really what the UGC wants, I wonder? Perhaps it is no coincidence that these changes, unlikely to be welcomed with open arms, are being proposed for a vintage about which there has been as much hype as the 2015? »

Je crois qu’elle a raison. Elle a également organisé un sondage parmi ses nombreux lecteurs pour savoir s’ils pensent qu’une dégustation à l’aveugle était plus crédible qu’une dégustation à découverte. 78% ont voté pour la dégustation à l’aveugle.

Avec un peu de chance, d’autres critiques vont aussi déserter cette farce des Bordeaux Primeurs et le soufflé va enfin tomber. On peut toujours rêver !

Je refuse, en revanche, de verser dans le « Bordeaux bashing » adopté par certains. Il y a beaucoup d’excellents vins à Bordeaux (d’accord, pas en 2013 !). Et il y a beaucoup d’excellents et honnêtes producteurs, dont certains font des vins qui représentent les meilleurs rapports qualité/prix en France. Mais ce cirque des Primeurs doit cesser ou bien changer radicalement si les producteurs concernés veulent garder un semblant de crédibilité.

David Cobbold

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Oak in Sauvignon in Loire and Bordeaux

Last week I was very pleased to be present at a fascinating and well organised tasting – a comparison of the aging potential of oaked Sauvignon Blanc from Bordeaux and from the Loire. The Bordeaux component was organised by Richard Bampfield MW and Jean-Christophe Mau, while Chris Kissack – the wine doctor – occupied the Loire selection. The idea was to show a relatively recent vintage along with an older one. 

I have to say from the outset that having tasted all the wines I felt no need to change my allegiance away from the Loire. Where the oak on the Loires was well-judged, it was often more marked on those from Bordeaux. The Loires also had a freshness that few of the Bordeaux wines did.


Just to show that this wasn’t just my inherent bias Jean-Christophe Mau generously praised the Loire Sauvignons in the report in The Drinks Business:


‘Also at the tasting was Jean-Christophe Mau, owner and manager of Pessac-Leognan estate Château Brown. Commenting on the comparison of oaked Sauvignon Blancs from the Loire Valley and Bordeaux, Mau said he believed the Bordeaux region was lagging behind the Loire in terms of style and value.


 “I think they have too much oak, the Bordeaux style, too much extraction also,” he said. “And maybe the acidity is not at a good level; sometimes it is too high.
“For a lot of people who make wine in Bordeaux it’s more important to make red than white. The vision for white is maybe too much a vision of the red.

 “For most of the people the top quality from Sauvignon is from the Loire Valley. We have begun to change that in Bordeaux but the prices for the top wine, I think, are too expensive.”


All of the Loires shown came from the Central Vineyards, so a continental climate in contrast to the maritime climate of Bordeaux. In a sense it wasn’t entirely a comparison of equals as all the Loire wines were pure Sauvignons, while from Bordeaux there were no pure varietal Sauvignons: all were blends. Château Smith-Haut-Lafitte with 90% Sauvignon Blanc had the highest proportion with just 5% each of Sauvignon Gris and Sémillon.


I suspect that the reason for the Loire’s success in the delicate use of oak comes down to the region’s long experiment – now virtually a tradition – of little use of barriques – either 225 or 228 litres. Instead 400 to 600 litre barrels (demi-muids) and increasing small wooden vats, often from Stockinger and around 12 hectolitres capacity. This immediately reduces the influence of the oak as the proportion of liquid to oak is increased.

I think Jean-Christophe has part of the explanation when he says that Bordeaux producers tends to think red first, so the size of the barrel that is used for red tends also to be used for the whites. Whereas, in the Loire, where whites overall make up around 55% of production and a much higher proportion in the Central Vineyards, the thinking has long been very different. The choice, when oak is used, has increasingly been what best suits my white wines.  

Later Richard suggested that Jean-Christophe may well be thinking of experimenting in the future with larger sized barrels for his whites.

My grateful thanks to the organisers: Chris, Jean-Christophe and Richard.       

The Loire Sauvignons:

La Tour Saint Martin, Bertrand Minchin – 2012 and 2002
The 2002 was the most evolved Loire in the tasting but attractively honeyed

2012 and 2008 Alain Cailbourdin Triptyque: neither vintage showing noticeable oak
believe that 2008 was first vintage

2012 and 2002 Tradition Cullus, Pouilly-Fumé, Masson Blondelet
The still tight 2012 had just been bottled, while the 2002 provided further
evidence of what a lovely vintage this is.

  2012 and 2002 Silex, Domaine Didier Dagueneau with the 2012
made by Louis-Benjamin Dagueneau
Unfortunately by the time I got to the 2002 there was
only a dribble left in the bottle but still showing lovely freshness and length .
Amongst all the wines shown the only corked bottle was the back up bottle
of 2002 Silex – sod’s or corks’ law!

2012 and 2010 Cul de Beaujeu, Sancerre Lucien Crochet
I believe 2010 was the first vintage of Gilles’ single vineyard
bottling from the very steep vineyard that dominates Chavignol to the west.

2012 and 2008 Satellite, Sancerre, Alphonse Mellot
From Les Monts Damnés
2012 particularly impressive

2012 and 2008 Petit Chemarin, Sancerre, Vincent Pinard
with the evolved 2008 particularly impressive

2012 and 2002 Etienne Henri, Sancerre, Henri Bourgeois
I found the 2002 was quite honeyed whereas
one of my colleagues found it quite oaky.
I think I may still have a bottle of the 1987 acquired
during my first visit to Henri Bourgeois in late October 1987 –
the first time I met Jean-Marie Bourgeois


From Bordeaux: 

2012 Les Arums, Château Lagrange
2012, 2010, 2009 Château Brown
2012 Caillou Blanc, Château Talbot
2012, 2010, 2006, Château Smith-Haut-Lafitte
2012, 1999 Domaine de Chevalier
2012 Pape-Clément
2012, 2006 Y’ d’Yquem, Château d’Yquem


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