Les 5 du Vin

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A Bordeaux outing

The starting point: an informal tasting of some 1998’s at Château Soutard

It’s been a while since I last decided to make a short trip into a wine region in a fairly improvised manner, by which I mean with no particular plan and just the idea of having fun and learning something. After a couple of days teaching groups of MBA students at the INSEEC school in Bordeaux, and thanks to an invitation from Château Soutard in Saint Emilion, this short trip started in the evening with this very enjoyable and interesting tasting of 6 wines from the 1998 vintage, 5 of them from the Bordeaux right bank, plus a sort of joker from Australia, Penfolds Bin 707, a pure Cabernet Sauvignon. No notion of competition here, just the pleasure and interest of tasting, semi-blind, the wines shown below. Only the Bin 707 was served from an uncovered bottle, the others were served in decanters.

Château Soutard has been magnificently restored by its new owners, La Mondiale, since 2006. It certainly helps to have a solid budget available when restoring one of the region’s finest houses! The idea of this tasting germinated during an informal discussion a few weeks ago between Véronique Corporandy, cellar-master at Soutard, Thomes Duclos, the estate’s consultant enologist from Oeno Team, Ludovic Martin, a wine merchant from Saint Emilion, and myself. I said that I would bring a different 1998 as a contribution and I was lucky enough to get my hands on a bottle of Penfolds Bin 707 for the occasion. They wanted Grange 1998, but it seems pretty much unattainable these days and in any case I thought that it made more sense to bring a wine made with a Bordeaux grape variety. For the tasting during dinner organized thanks to M et Mme de Villaines, the hosts at Soutard, we were joined by Olivier Brunel, the estate’s vineyard manager.

The wines, apart from the Australian, were all from Saint Emilion and Pomerol. The idea was to see how each had fared over almost 20 years since their vintage, and what they tasted like now. I won’t give you any long tasting notes here for two reasons. Firstly, as I said, this tasting took place during dinner and I don’t find it easy to make detailed notes on such occasions. Secondly I tend to find such long notes rather fastidious, too personal and, finally, not very useful. I will just mention the general profile of the wines with some other comments. The order of these notes corresponds to the order of service. As I have already said, the first five wines were served blind.

The wines in their order of serving, from left to right

Cadet Piola 1998, Saint Emilion

Pronounced aromas of plums and prunes, still quite intense with some tannic presence and good freshness. A pleasant surprise.

Larmande 1998 (magnum), Saint Emilion

Very pleasant and softish nose, still edged with its oak upbringing. Fine, with good fruit character and some power behind that. The magnum surely makes it seem younger than its age and confirms the feeling that wines for long keeping should be bought in large bottles when possible. I have some magnums of the 1986 vintage from this estate and I think that I should be opening them soon.

Lafleur 1998, Pomerol

This is a lovely wine, with enormous finesse and was clearly my favourite of this tasting (and that of many of the other tasters also I think).  Very fresh and elegant, fine and long on the palate. An extremely stylish wine, quite delicious to drink now. It has that lift and delicacy that I cannot remember tasting in any other Pomerol apart from Vieux Château Certan. But I am not a specialist on Pomerols (or on much else for that matter!).

Soutard 1998, Saint Emilion

This was a disappointment. Rather oxidized and tired. The new owners would surely not have produced this!

La Fleur Petrus 1998, Pomerol

Quite rich but rather more ordinary than La Fleur, the other Pomerol in this series. It has aged well however and will clearly last for longer.

 Penfolds Bin 707 Cabernet Sauvignon, South Australia

This bottle was closed, perfectly it must be said, with a cork. It shows more density, warmth and intensity of fruit flavours than all the others. Still very young and, comparatively speaking, on the massive side. Could easily last for another 20 years and would be my choice if one was looking at that perspective.

Stage 2 : across the water to Dompierre in the Médoc

The next day I had decided to visit an old acquaintance, Michel Aroldi, whom I had not seen since a memorable tasting and evening at Château Plein Point in Fronsac back in 2007 during Vinexpo, together with a bunch of his winemaker friends including the late, lamented Didier Dagueneau. Aroldi has since sold his Fronsac estate, partially because he wanted to make wines from Cabernet Sauvignon (so maybe I should have taken the Bin 707 to him?). So he moved across the estuary and found an otherwise run-down estate but with a fully restored dwelling house near Saint Laurent, with 11 hectares of vines that are spread between three appellations: Médoc, Haut-Médoc and Pauillac. Michel is largely self-taught and pretty inventive in terms of wine making so I was very curious to see what he has done with his beloved Cabernet.

Michel Aroldi in some of his vines, with a view of the Gironde estuary in the background

The man has firm ideas about what he wants from a wine, and these are based around one essential ingredient: the quality and ripeness of its fruit flavours. To achieve this he works with a number of guiding principles. The soils are tilled and only organic fertilizers are used. The vines are pruned low and bunches never receive any sprays. Grapes are hand-picked into 10 kilogram boxes before being transported to the winery in refrigerated trucks at 3°C and then cold-stored before sorting on modern sorting tables after de-stemming. Both fermentation and ageing take place in oak vats (no stainless steel tanks or barrels are used) which are renewed every four years on average. CO2 is extensively used to avoid any oxidation and to reduce sulphur input. This also creates a pressurized environment during fermentation to avoid pumping-over. The pressure makes the juice bubble up to the top of the vat by itself and the cap is maintained within the juice by a loose grid and a slightly conical shape to the wooden vats. Only yeasts present in the cellar are used. Pre-bottling holding tanks are of concrete and are temperature controlled, causing cold precipitation of soldids and thus avoiding both fining and filtering. Sulphur levels are minimal.

His vineyard plots are spread out, deliberately he says, in oder to find the best in each appellation. One of the proofs of their good situation is that they escaped frost damage in 2017, due to the proximity of his vines to the Gironde estuary.

Once again, I cannot at this stage write detailed tasting notes as we tasted the wines during a delicious lunch of pigeon breasts, but I can give a general idea or two of the style. Three wines are produced: the Medoc, from 2015 onwards, is called Les Charmes Dompierre, the Haut-Médoc, La Croix Dompierre and the Pauillac, Dompierre.

Les Charmes de Dompierre 2015, Médoc

(retail price around 12 euros. 60% Cabernet Sauvignon, 40% Merlot)

Good fruit, already very drinkable without any invasive tannins which seem, on the contrary, very well integrated. It has the warm feeling of wines from this vintage that helps in its charm without being in any way too much.

La Croix Dompierre 2014, Médoc (this wine will be a Haut-Médoc as from 2015)

(retail price 20 euros. 85% Cabernet Sauvignon, 15% Merlot)

I did not make any notes for this. Sorry!

Dompierre 2013, Pauillac

(retail price 50/60 euros. 100% Cabernet Sauvignon)

What a performance to make this in 2013! Full-bodied and yet very fresh, glorious fruit and perfect balance. Must be one of the best wines from this region and vintage that I have tasted.

I must admit to another shared passion with Michel: Italian motorcycles. Both of us are riders and also past and present owners of various models of Moto Guzzis and Ducatis. I am currently pondering an Aprilia if I can sell my Norton Commando. Any offers out there?

This was a very promising introduction to these wines and I look forward to tasting them in more detail and with more attention in the future. I would recommend anyone to look out for them as they are clearly boxing some way above their respective categories!

Oh, and it rained all the time I was down in and around Bordeaux, almost for five days solid. By all accounts the water tables, which were dangerously low, have been restored. Driving along vineyard tracks between the bleak stumpy vines, winding my way back to the estuary from Saint Laurent, the water in the ditches was almost up to the tracks in many places and I had some fun slaloming between the potholes. Everyone in the vineyard is now hoping for a good shot of cold weather and praying that the frosts do not come later again.

David Cobbold


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Bordeaux, pfff…

Le journal Sud-Ouest l’a baptisé d’un nom bien franglais: le « Serial Creveur de pneus ». Celui-ci sévit en Gironde depuis deux ans, et tout particulièrement à Talence, ces derniers temps. On ne compte plus les voitures qu’il a vandalisées. Pour rappel, Talence, c’est ce quartier de Bordeaux qui abrite le Château Haut-Brion.

pneu

Ne vous méprenez pas : je ne crois pas un seul instant que Robert de Luxembourg puisse se livrer à de telles incivilités (oui, c’est le jargon moderne pour ce genre de déprédations – à défaut d’apaiser les victimes, un bon euphémisme permet aux autres de moins s’inquiéter). Mais mon esprit taquin a échafaudé un autre rapprochement.

Bien que je réprouve tout délit et tout dommage fait aux personnes ou aux biens, je me demande si le temps n’est pas venu de dégonfler… les tarifs de certains Bordeaux.

Comme bien souvent, en la matière, l’arbre cache la forêt: des milliers de domaines du Bordelais vivotent en pratiquant des prix très bas, dont une bonne part, en proposant une qualité tout à fait honnête, voire inespérée compte tenu de leur faible capacité d’investissement ; tandis qu’une trentaine de crus surmédiatisés, en vertu d’un classement datant du temps de la marine à voile, pratiquent des tarifs exorbitants. Au point que j’ai beaucoup de mal à estimer leur rapport qualité prix : un vin de 100 euros est-il deux fois meilleur qu’un vin à 50 ? Et 20 fois moins qu’une bouteille à 2.000 euros?

Mais il me faut être plus précis.

La preuve par Wine Searcher

Sur Wine-Searcher, ces jours-ci, le prix moyen hors taxes d’une bouteille du Château Haut-Brion – restons à Talence – est de 532 euros la bouteille (tous millésimes confondus) ; ceci, pour un «ranking» de 95/100 et un «rating» de 4 étoiles sur 5. La première note est donnée par tout un aréopage des critiques professionnels internationaux, parmi lesquels on trouve Jancis Robinson, James Suckling, la RVF, le Wine Enthusiast, le Wine Spectator et Robert Parker (rassurez-vous, je n’y suis pas); la seconde est donnée par les utilisateurs du site; en l’occurrence, pour Haut-Brion, 557 commentateurs.

Bien que subjectifs, ces indicateurs ont l’avantage d’être basés sur un assez grand nombre de commentaires, et sur plusieurs millésimes.

Quant au prix, il s’agit aussi d’une moyenne sur l’ensemble des pays couverts par Wine-searcher ; il n’est donc pas dit qu’on ne puisse pas trouver moins cher ici ou là… ou plus cher.

Wine-Searcher donne la même note critique (95/100) et la même évaluation des utilisateurs (4/5, pour 461 notes) à Petrus. Mais le prix moyen annoncé, lui, est de… 2.450 euros.

petrus

Moralité : les deux vins sont jugés comme excellents; ils sont tous deux très chers, certes, mais il y a une échelle dans la cherté: Petrus présente un rapport-qualité prix 5 fois inférieur à Haut-Brion. Si vous en avez ouvert une bouteille pour ce midi, vous pouvez toujours vous consoler en pensant que Le Pin (2.352 euros), n’obtient que 94/100.

J’ai voulu comparer les prix d’autres vins présentant la même notre critique de 95, et au minimum la même évaluation des utilisateurs.

Toujours à Bordeaux, j’ai ainsi trouvé Château Ausone, au prix moyen de 681 euros (toujours hors taxes), ou encore Latour, à 731. Mouton-Rothschild, lui, est à 568 euros.

Mais j’ai surtout trouvé, hors de Bordeaux, le Côte Rôtie La Turque de Guigal, à 358 euros (avec une évaluation des utilisateurs de 4,5/5), Egalement dans le Rhône Septentrional, il y a la Cuvée L’Ermite, l’Ermitage de Chapoutier, à 233 euros (évaluation des utilisateurs: 4,5/5). Encore plus fort, La Réserve des Deux Frères, l’excellent Châteauneuf-du-Pape de Raymond Usseglio (4,5/5 également), est à seulement 151 euros

usseglio

Pour sortir de France, notons que le fameux Unico de Vega Sicilia (95/100 du côté des critiques, 4,5/5 du côté des utilisateurs) affiche un prix moyen de 322 euros. Le Grange de Penfold’s (95/100, 4/5), lui,  est coté 495 euros.

Rares sont les rouges étrangers qui parviennent à dépasser les tarifs moyens des crus de Bordeaux en prix : j’ai noté l’Espagnol Pingus (95/100, 4/5), à 756 euros ; ou encore la cuvée Nacional de la Quinta do Noval (95/100, 1.000 euros). Mais il s’agit de petites productions, la rareté peut jouer (même si elle n’explique pas tout).

Et du côté des blancs liquoreux?

Le Château d’Yquem obtient une note de 96/100, une évaluation des utilisateurs de 3,5/5, pour un prix de 435 euros.

Le Riesling SGN de Hugel obtient la même note de 96/100, une évaluation des utilisateurs de 4,5/100, pour un prix de 118 euros.

Côté étranger, je n’ai guère trouvé que le Hongrois Oremus (95/100, 4,5/5), pour atteindre des niveaux de prix comparables aux GCC (426 euros), et encore s’agit-il de la qualité eszencia, très rare (et qui se mange autant qu’elle se boit, à ce degré de concentration!).

Bien sûr, il y a un biais dans cette comparaison; les domaines qui vendent le plus de vieux millésimes, cotés encore plus chers, sont défavorisés. Or les GCC sont les vins dont on trouve le plus de vieux millésimes à la vente.

J’ai donc établi un autre classement, dans lequel seul le prix le plus bas (quel que soit le millésime, primeurs exclus) entre en ligne de compte. Pour quelques uns des vins déjà cités (cotés au minimum 95/100 et 4/5, donc). Voici le résultat:

Usseglio Les Deux Frères: 81 euros (millésime 2015)

Hugel Riesling SGN: 122 euros (millésime 1995)

Chapoutier Ermitage L’Ermite: 169 euros (millésime 2006)

Guigal La Turque: 204 euros  (Millésime 2012)

Haut-Brion: 211 euros (millésime 2013)

Yquem: 266 euros (Millésime 2013)

Mouton-Rothschild: 286 euros (millésime 2013)

Ausone: 320 euros (millésime 2013)

Penfolds Grange Bin 95: 329 euros (millésime 2009)

Petrus: 1.449 euros (millésime 2013)

Du moment que les vins trouvent preneurs…

Ma conclusion : que l’on prenne en compte les millésimes les moins chers, ou bien la moyenne de tous les millésimes à la vente, les plus grands crus classés de Bordeaux sont presque systématiquement plus chers que les vins de qualité et de standing comparable. Même au plus haut niveau de qualité, telle qu’on peut l’appréhender au travers des commentaires des experts comme des oenophiles.

Ce n’est pas faire du Bordeaux-bashing que de le dire. C’est juste un constat.

On m’objectera que les riches Bordelais n’ont aucune raison de brader des vins qui trouvent preneur, même à des prix indécents. Ou que c’est pareil en Bourgogne.

Et on aura raison. Mais si la vocation d’un journaliste est d’informer le public, et celle d’un critique de le guider dans ses achats, alors je trouve qu’il est de mon devoir de faire remarquer qu’il y a de meilleurs rapports qualité-prix ailleurs. A Bordeaux même, dans des crus moins prestigieux, beaucoup moins onéreux mais pas forcément moins qualitatifs ; et dans d’autres régions de la planète vin.

Les notes des vins très chers sont-elles forcées?

Une remarque en passant : il est très difficile, à Bordeaux, de trouver un vin à plus de 94/100 dont le prix n’excède pas les 200 euros.

Faisant moi-même partie de la tribu des critiques professionnels, j’ai du mal à me l’expliquer. Ma pratique de la dégustation m’a amené à Bordeaux à maintes reprises, notamment à Saint Emilion. J’y ai dégusté quelques vins qui m’ont semblé meilleurs que certains dont j’ai cité les notes ici, et qui sont proposés pour beaucoup moins cher. Je pense à Guadet, par exemple. À Castelot. A Fonroque.

A contrario, j’ai été parfois déçu par certains grands crus classés (je pense à Mouton ou Yquem) lorsque l’occasion – plutôt rare – m’a été donnée d’en déguster.

Est-ce à dire que pour certains de mes confrères, seul un certain niveau de prix justifie que l’on saute la barrière des 94? Ou à l’inverse, qu’il est de mauvais goût de ne pas donner 95 à un vin de plus de 200 euros ?

Si c’est le cas, il nous faudrait intégrer cette variable dans le calcul: combien de points doit-on donner en plus par tranche de 50 euros, par exemple ?

Et sur quels paramètres du goût un prix plus élevé peut-il bien jouer? La concentration? La complexité? L’amertume du ridicule?

Pour que l’exercice soit probant, il faudrait bien sûr exclure de l’échantillon tous les buveurs d’étiquettes. J’en connais en effet qui sont capables de changer leurs notes si par malheur, lors d’une dégustation à l’aveugle, ils ne donnent pas une note maximale aux vins les plus cotés.

Le grand avantage d’un blog comme celui-ci, c’est de ne pas avoir de compte à rendre à un quelconque éditeur, à un quelconque chef de pub, et donc, de ne pas devoir arrondir trop d’angles. De pouvoir dégonfler quelques baudruches, à l’occasion. Pfff…

Hervé Lalau Young, confident woman, changing a flat tire on her car on a rural road with a wind mill in the backgrounc